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El 7 de mayo pasado, el Ejército Nacional Libio (ENL) derribó al sur de la capital del país un caza Mirage F1 y capturócon ello a un piloto "portugués" al que tachó de "mercenario". El ENL, que encabeza el mariscal Jalifa Haftar en lucha contra al Gobierno de Acuerdo Nacional (GAN) basado en Trípoli y apoyado por la ONU, controla más del 70 % del territorio nacional.

Este 25 de junio se dio a conocer que el piloto fue liberado tras seis semanas en detención. Además de la noticia sobre su liberación, salió a la luz otro detalle: el supuesto 'portugués' resultó ser un veterano de la Fuerza Aérea de EE.UU. The Washington Post reveló, citando bajo condición de anonimato a funcionarios estadounidenses y fuentes que están al tanto del incidente, que se trata de Jamie Sponaugle, oriundo de Florida y de 31 años de edad.

El periódico conocía la identidad del piloto desde antes, pero retuvo la información por solicitud de funcionarios de EE.UU. que trabajaban por su liberación. Su verdadero nombre fue ahora también confirmado por CNN.

El día del derribo de su avión, Sponaugle llevaba a cabo ataques contra posiciones del Ejército Nacional Libio. Tras su captura, los miembros del ENL le prestaron asistencia médica. Entonces, en un video que circuló en redes sociales, el hombre se presentó como un ciudadano portugués llamado Jimmy Rees, y dijo que estaba en Libia bajo un contrato civil y que sus funciones eran "destruir puentes y carreteras".

No dijo que trabajaba para el Gobierno de Acuerdo Nacional, pero nombró a un tal "Hadi" como su principal contacto en el país. Los altos cargos del GAN han negado haber recurrido a los servicios de pilotos extranjeros, aunque tanto el GAN como el ENL se han acusado uno al otro, en repetidas ocasiones, de utilizar combatientes extranjeros.

¿Quién era en realidad?

Según fuentes de la Fuerza Aérea estadounidense consultadas por The Washington Post, Sponaugle se alistó como aviador en 2006 y trabajó como mecánico. En 2013 dejó de estar en servicio activo y hasta finales de 2016 sirvió en la Guardia Nacional Aérea de Florida. Su último trabajo en servicio activo fue el de técnico aeroespacial en la base de la Fuerza Aérea MacDill, en Tampa.

El hombre no se desempeñaba como piloto cuando trabajaba en la Fuerza Aérea de EE.UU., pero obtuvo la licencia para volar durante su servicio activo. El periódico indica que incluso después de su liberación, los funcionarios estadounidenses no llegan a entender qué es lo que estaba haciendo Sponaugle en Libia y tampoco les queda claro si violó la legislación de EE.UU. al luchar o trabajar para fuerzas militares en el extranjero.

"Si Sponaugle pilotaba un Mirage, un caza francés, es poco probable que haya recibido el tipo de entrenamiento de combate que normalmente reciben los pilotos militares, porque en la Fuerza Aérea no era un piloto", concluye The Washington Post.

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