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F. William Engdahl*

La Turquía de Recep Tayyip Erdogan en los últimos dos años ha participado en una serie notable de intervenciones extranjeras geopolíticas activas desde Siria a Libia a Chipre y, más recientemente, del lado de Azerbaiyán en el conflicto territorial con Armenia por el estado de Nagorno-Karabaj.

Algunos lo han llamado la estrategia del "Nuevo Imperio Otomano" de Erdogan. Sin embargo, una Lira en caída libre y una economía nacional en colapso amenazan con poner un fin no planificado a sus grandes ambiciones geopolíticas. ¿Qué tan grave es la crisis económica en Turquía hoy? ¿Tiene Erdogan un Plan B?

Lira Freefall

A fines de octubre, como un conflicto abierto entre el presidente Erdogan, que exige bajas tasas de interés del banco central para estimular el crecimiento, y los mercados financieros que exigen tasas más altas para "compensar el riesgo", la lira turca cayó un fuerte 3% en un día. Hasta la fecha, en 2020, la lira ha bajado un 34% frente al dólar estadounidense y un 70% en los últimos cinco años. Si bien algunos piensan que estimularía las exportaciones de bienes turcos, lo que está haciendo es exponer todo el sistema bancario y la economía turcos a una colosal explosión de deuda. El problema es que, para impulsar la agenda de crecimiento de Erdogan, los bancos turcos han recurrido al mercado interbancario de bajas tasas de interés basado en dólares para pedir prestados fondos para prestar a los consumidores turcos para construir casas o abrir hoteles y otras pequeñas empresas. Cada vez que la lira cae frente al dólar, necesita mucha más lira para pagar las antiguas deudas en dólares.

Los inversores extranjeros, al ver los datos, se apresuran a liquidar las acciones y bonos turcos y salir, lo que hace que la lira baje aún más y golpee los activos financieros que respaldan los préstamos en toda la economía. Además, la inflación oficialmente cercana al 12% se suma a la crisis.

En los últimos años, impulsada por Erdogan, la economía turca se ha expandido a una tasa anual superior a la de China o India antes de la pandemia. La mayor parte ha sido en el sector de la construcción con viviendas nuevas, centros comerciales y hoteles turísticos en auge. El problema es que ahora, con la crisis de la Lira que no muestra signos de fin, y los estados de la UE encerrados por el coronavirus, el turismo turco, está devastado. En agosto, temporada alta de turismo extranjero, las llegadas de turistas cayeron un enorme 70% desde agosto de 2019. Y con una recesión económica mundial desde la crisis de la pandemia, todas las exportaciones han bajado.

Crisis de la deuda externa

Los problemas de Erdogan se ven agravados por el hecho de que las empresas y los bancos turcos han recurrido en gran medida a los mercados extranjeros para obtener préstamos a tipos de interés más bajos, algo atractivo si la lira se mantiene estable o incluso sube. Cuando la lira cae un 34% este año o más, es una catástrofe para los prestatarios. Para evitar que la lira caiga, el banco central ha utilizado gran parte de sus reservas extranjeras en moneda fuerte e incluso ha recurrido a líneas de swap de moneda extranjera para evitar aumentos de tipos. Esto está llevando la situación a una nueva crisis potencial de muchas formas similar a la Crisis de Asia de 1997. La caída de la lira significa que las empresas de construcción no pueden reembolsar los préstamos extranjeros en dólares o euros. Lo siguiente es la quiebra. En 2018, los bancos y las empresas privadas turcas, así como el gobierno, debían unos 467.000 millones de dólares en divisas. Las reservas de moneda extranjera del banco central a septiembre, 2020 asciende a $ 36 mil millones o menos, después de perder unos $ 65 mil millones de reservas de divisas en una defensa infructuosa de la lira. Las reservas de oro disminuyeron a USD 42 mil millones. Esto no es estable.

Para empeorar las cosas, en septiembre, la agencia de calificación crediticia de Moody redujo la calificación de la deuda del gobierno turco a 5 grados por debajo de "basura", la más baja de la historia. En este punto, Erdogan tiene opciones limitadas para salvar la economía y con ella, su reelección en tres años. Las tasas de interés extremadamente bajas desde 2012 hasta 2018 crearon un auge económico sin precedentes, pero en realidad una construcción financiada con deuda y una burbuja inmobiliaria que depende de los créditos externos. Eso ahora se está desmoronando y tendrá importantes consecuencias para la política exterior "activa" de Erdogan.

Agenda geopolítica amenazada

En 2010, el entonces ministro de Relaciones Exteriores de Erdogan, Ahmet Davutoğlu, proclamó la famosa "Política de Cero Problemas" con sus vecinos. Eso hace tiempo que desapareció junto con el ministro de Relaciones Exteriores. Hoy, Erdogan parece decidido a crear choques con todos los aliados de Turquía.

El audaz intento de Erdogan de colocar barcos de exploración de gas turcos en los últimos meses en aguas territoriales de Chipre y Grecia, miembro de la UE, reclamando soberanía sobre la región costa afuera, lo ha llevado a un choque directo con Grecia, miembro de la OTAN, que planea un gasoducto desde Israel y Chipre para Grecia y luego a Italia, así como con Francia. Turquía se ha negado a firmar la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar.

Para complicar aún más las cosas, hace algunos meses Erdogan apoyó abiertamente al asediado Gobierno de Acuerdo Nacional liderado por la Hermandad Musulmana en Trípoli, Libia, contra un fuerte avance militar del general Haftar. En junio, Erdogan, que apoya a los Hermanos Musulmanes, envió tropas turcas para apoyar a Trípoli. Haftar cuenta con el respaldo de Rusia, Egipto, los Emiratos Árabes Unidos y Francia. La Zona Económica Especial Turquía-Libia declarada a principios de este año atraviesa provocativamente la ruta del gasoducto EastMed Israel-Chipre-Grecia planificada.

En Siria, Francia apoya a los kurdos sirios, enemigos acérrimos de Erdogan que mantiene una presencia militar en la región fronteriza de Siria para controlar a los kurdos. Asimismo, Francia respalda la posición chipriota-griega sobre sus derechos al gas costa afuera, frente a Turquía. El grupo francés Total Energy participa activamente en el proyecto de Chipre.

Más recientemente, a raíz de las horribles decapitaciones en Francia por parte de yihadistas, Erdogan ha pedido un boicot a los productos franceses y ha llamado a Macron un enfermo mental después de que Macron defendiera los derechos de libertad de expresión de una revista de sátira francesa por reimprimir una caricatura del profeta Mahoma.

Los lazos tensos con Rusia, además de las aventuras libias, han sido el respaldo abierto de Erdogan, incluido supuestamente de suministros militares y posibles tropas, en el enfrentamiento de Azerbaiyán con el aliado ruso Armenia por Nogorno-Karabaj. Un nuevo factor en las relaciones turco-azeríes es el Gasoducto Trans Anatolian de Arerbaiján a Turquía, donde Turquía importó por primera vez 5,44 bcm de gas Azrei en la primera mitad de este año, un aumento del 23 por ciento en comparación con el mismo período de 2019.

Sin embargo, Erdogan ha hecho todo lo posible para cultivar buenas relaciones con Putin de Rusia, entre otras cosas, para comprar el avanzado sistema ruso de defensa antimisiles ruso S-400, lo que se ganó la condena de la OTAN y Washington.

En este punto, las intervenciones extranjeras hiperactivas de la Turquía de Erdogan han encontrado poca sanción u oposición seria por parte de la UE. Una razón obvia es la gran exposición de los bancos de la UE a los préstamos turcos. Según un informe del 17 de septiembre del diario alemán Die Welt, los bancos españoles, franceses, británicos y alemanes tienen más de cien mil millones de dólares invertidos en Turquía. España está más expuesta con 62.000 millones de dólares, seguida de Francia con 29.000 millones de dólares. Eso significa que la UE está caminando sobre cáscaras de huevo, no ansiosa por invertir más dinero en Turquía, pero recelosa de precipitar un choque total de sanciones económicas.

Como Erdogan por muchas razones se niega a ir de la mano al FMI, sus opciones en la actualidad son reducir drásticamente sus operaciones geopolíticas extranjeras para concentrarse en estabilizar la economía doméstica, o encontrar un Plan B. En este punto, el único contendiente posible para un rescate financiero del Plan B sería China.

¿Puede China llenar el vacío?

En los últimos años, Erdogan ha dado pasos notables para mejorar las relaciones con Xi Jinping y China. En 2019, durante una visita a Pekín, Erdogan sorprendió a muchos al negarse a condenar el duro trato de China a la gran población musulmana uigur en la región de Xinjiang. Durante décadas, Turquía, que llama a la región uigur "Turkestán Oriental", aceptó a los refugiados musulmanes uigures y condenó lo que Erdogan alguna vez llamó el "genocidio" de China en Xinjiang. En julio de 2019, durante una visita a Beijing, Erdogan enterró toda mención a los uigures y elogió la cooperación de Turquía con China. Los cínicos podrían sugerir que las esperanzas de una enorme generosidad financiera china influyeron en el cambio de Erdogan.

Durante la crisis anterior de la Lira en 2018, cuando la Lira se hundió en un 40%, el Banco Industrial y Comercial de China, de propiedad estatal, le prestó al gobierno turco 3.600 millones de dólares para proyectos de energía y transporte. En junio de 2019, a raíz de las elecciones municipales de Estambul que indicaron un apoyo desmoronado para Erdogan, el banco central de China transfirió mil millones de dólares, la mayor entrada de efectivo, en virtud de un acuerdo de intercambio. La reunión de Beijing de julio de 2019 con Xi Jinping se produjo justo después de ese revés electoral en un momento en que Erdogan era más vulnerable que nunca en la economía. Los uigures chinos pueden ser compañeros musulmanes, pero no votan en las elecciones turcas.

Beijing ha respondido. Bajo el paraguas de la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China (BRI), a principios de este año la Corporación de Seguros de Crédito y Exportación de China comprometió hasta $ 5 mil millones para el Fondo de Riqueza Soberana de Turquía, que se utilizará en proyectos de BRI. Anteriormente, China había invertido en un ferrocarril desde Kars en el este de Turquía a través de Tbilisi, Georgia, hasta Bakú, Azerbaiyán, en el Mar Caspio, donde se conecta a las redes de transporte a China. En 2015, un consorcio chino compró el 65 por ciento de la tercera terminal de contenedores más grande de Turquía, Kumport, en Estambul. Los inversores chinos salvaron este enero un proyecto de prestigio de Erdogan que compró el 51 por ciento del puente Yavuz Sultan Selim que conecta Europa y Asia a través del Bósforo cuando un consorcio italo-turco que controlaba el puente optó por no participar y favoreció el acceso a la liquidez china.

Si bien la participación china claramente le brinda a Erdogan algo de ayuda, no ha podido detener la última caída libre de la lira ni ser suficiente para reemplazar los préstamos de la UE de $ 100 mil millones y los préstamos relacionados para reactivar la economía turca. Los acuerdos comerciales y de intercambio yuan-lira de China ayudan a Turquía a importar más productos chinos, pero necesita dólares para pagar a la UE y otros préstamos en dólares. China, a pesar de los titulares optimistas en los medios, se ha visto gravemente afectada por los bloqueos globales y el colapso comercial por el coronavirus este año. Las exportaciones de China no se han recuperado de ninguna manera a los niveles de 2019 y los problemas alimentarios internos de las graves inundaciones y la plaga de langostas de este año han puesto tensiones adicionales en la segunda economía más grande del mundo.

Con Beijing reforzando sus respuestas militares en el Mar de China Oriental y alrededor de Taiwán, además de verse obligado a renegociar muchos acuerdos de deuda con los países de la BRI en África y en otros lugares que no han podido pagar, es cuestionable si Xi Jinping considera su reciente alianza con el impredecible Erdogan como su máxima prioridad durante la actual reorientación de su economía hacia el interior de China.

2023, el año de las próximas elecciones sería el año de gloria para el AKP de Erdogan, ya que Turquía celebrará 100 años desde su fundación. El programa “Visión 2023” del partido exige que Turquía se convierta en una de las diez principales economías con industrias de automóviles, acero y defensa de clase mundial y un PIB de unos 2,6 billones de dólares.

Todo eso ahora parece muy inverosímil. Los próximos meses para Erdogan y la economía turca parecen ser bastante turbulentos y lejos de ser claros. El astuto Erdogan se está quedando rápidamente sin cartas ganadoras para jugar.

*consultor y conferencista de riesgos estratégicos, es licenciado en política por la Universidad de Princeton

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