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F. William Engdahl*

En marzo de este año, Arabia Saudita lanzó lo que claramente fue un movimiento catastrófico para recuperar su papel como la superpotencia petrolera mundial. Lo que inicialmente fue un movimiento destinado a alejar los mercados de Rusia, después de que este último se negó a hacer más recortes de producción, se convirtió rápidamente en una repetición torpe e incluso catastrófica del error de cálculo saudita del petróleo en 2014. En este punto, la industria estadounidense del petróleo de esquisto bituminoso está sufriendo como resultado. Sin embargo, la OPEP y Arabia Saudita se encuentran en una profunda crisis cuyo resultado puede transformar radicalmente el mapa geopolítico del poder del petróleo.

En los primeros días de marzo, justo cuando los cierres de la pandemia de coronavirus se extendían por Europa, Oriente Medio y América del Norte, una reunión de ministros de la OPEP de Viena discutió cómo estabilizar los precios mundiales del petróleo en medio de la caída de la demanda económica. Arabia Saudita, como la voz más fuerte en la OPEP, esencialmente pidió que Rusia asumiera la mayor parte de los recortes de producción propuestos adicionales de unos 300,000 barriles diarios, algo que Rusia cortés pero firmemente rechazó. En ese momento, por orden del monarca de facto saudita, el príncipe Muhammad bin Salman, Arabia Saudita se embarcó en una estrategia agresiva de derrumbar el precio del petróleo en mercados especialmente europeos para socavar las ventas rusas. El resultado, a medida que continuó la guerra de precios, fue el peor colapso de los precios del petróleo desde que la estrategia saudí de 2014 falló para llevar a la bancarrota a la industria petrolera de esquisto bituminoso de EEUU.

Lo que los estrategas saudíes no calcularon fue una respuesta pandémica a partir de mediados de marzo que llevaría la demanda de petróleo a nuevos mínimos, ya que el transporte aéreo prácticamente se detuvo junto con mucho transporte de automóviles y camiones. En 2016, cuando la guerra de precios bajos de Arabia Saudita contra el petróleo de esquisto estadounidense resultó desastrosa al llevar el petróleo de $ 100 por barril a menos de $ 30, Rusia acordó por primera vez, como el mayor productor de petróleo del mundo, unirse a la OPEP liderada por Arabia Saudita para reducir la producción de petróleo. unos 2 millones de bpd. Los precios luego comenzaron una lenta recuperación.

El problema es que el sector de petróleo de esquisto bituminoso de los Estados Unidos también se recuperó, con un éxito sorprendente ya que Estados Unidos en los últimos dos años se ha convertido en el mayor productor mundial de petróleo. Esta vez con un debilitamiento del crecimiento económico mundial evidente a fines de 2019, antes de la "depresión de la corona", los sauditas nuevamente calcularon mal a medida que los precios mundiales del petróleo cayeron en caída libre. Dos días después del anuncio saudí de modestos recortes de precios del 10%, los comerciantes de petróleo bajaron los precios entre un 20% y un 30%. En lugar de corregir una estrategia desastrosa, los sauditas se duplicaron en un movimiento que solo puede llamarse histórico, al anunciar un aumento del 25% en la producción, a 12,3 millones de barriles por día, inundando un mercado de petróleo saturado y el colapso de la demanda mundial con excedente de petróleo. Rusia anunció que respondería aumentando su producción también.

Lo que los sauditas ignoraron en su cálculo fue algo sin precedentes. A medida que el mundo, desde China hasta Irán, desde Italia hasta Estados Unidos, entró simultáneamente en el bloqueo del coronavirus, la demanda mundial de petróleo desapareció de la noche a la mañana. Ningún avión volaba, lo que significa que no hay demanda de combustible para aviones. No conducían automóviles ya que a las personas se les decía que se quedaran en casa. La economía mundial se detuvo en seco.

Un día, a principios de mayo, cuando las opciones expiraron, los precios del petróleo bajaron brevemente a medida que los comerciantes se vieron obligados a pagar para deshacerse de su espacio de almacenamiento extremadamente escaso, especialmente en un centro clave en Cushing, Oklahoma.

Retiro ignominioso

Finalmente, a principios de mayo, en una desesperada apuesta por el control de daños, Arabia Saudita y los productores de la OPEP acordaron con Rusia recortar conjuntamente 9,7 millones de barriles diarios de la producción para reactivar los precios. El resultado ha sido una débil recuperación en el precio del petróleo crudo West Texas Intermediate, el punto de referencia para el petróleo de esquisto bituminoso estadounidense, a alrededor de $ 40 por barril, un precio cercano o inferior al punto de equilibrio para muchos productores de esquisto bituminoso estadounidense. Para el mes de junio, la producción total de petróleo de la OPEP cayó a un mínimo de tres décadas de menos de 23 millones de bpd. Rusia y la OPEP acordaron extender el recorte de producción hasta fines de julio, cuando esperan ver la recuperación económica y el aumento de la demanda. Eso sin duda será una fantasía .

China, el mayor importador mundial de petróleo, acaba de anunciar que está cerca de los límites del espacio de almacenamiento para más petróleo, a pesar de los bajos precios. Eso sugiere que si la OPEP y Arabia Saudita creen que pueden regresar rápidamente a la producción anterior a marzo, pueden tener un shock. Además, la economía mundial está cayendo en una depresión Covid19 que en este punto, a pesar del estímulo estatal, está preprogramada para empeorar, lo que significa una caída de la demanda mundial de petróleo en el futuro. Para que el presupuesto saudí esté en equilibrio, el Reino necesita un precio del petróleo de $ 70 a $ 90 por barril. En cambio, los precios por debajo de $ 30 parecen más realistas. La depresión petrolera mundial prolongada tendrá graves consecuencias para la capacidad de Arabia Saudita de financiar la paz en el país y mucho menos en el extranjero en su conflicto con Irán o Qatar.

En los Estados Unidos, la industria del esquisto ha estado respondiendo a medida que continúan los bloqueos por el virus. En las últimas semanas, un repentino aumento de casos de covid19, algunos dicen que, en parte, motivados políticamente, ha llevado a muchos estados, como Texas y California, a volver a imponer el bloqueo. Eso está llevando a una mayor caída en la demanda de petróleo. La perforación petrolera activa de EE. UU., El conteo de plataformas, a fines de junio había caído a un nuevo mínimo de 278 plataformas, una caída del 72% respecto al año anterior y del 65% desde que se inició la guerra petrolera en marzo de Arabia Saudita. Fuentes de la industria esperan que esto se mantenga hasta al menos 2021.

Sin embargo, aunque la producción de petróleo de EE. UU. se desacelere, traerá pocas buenas noticias a la OPEP y Arabia Saudita. El mercado mundial del petróleo está colapsando e imaginar un regreso a la normalidad sobre los casos de Covid19 es pura ilusión. A medida que Arabia Saudita intenta aumentar los precios y aumentar la producción, se cruzará con una demanda mundial de petróleo que se está contrayendo como nunca antes desde 1945. Como los acontecimientos en 2014 dejaron en claro la muerte de la industria del petróleo de esquisto de EE. UU. está lejos de ser segura. Los pozos se pueden volver a abrir rápidamente. Además, Rusia esta vez tiene menos razones para ponerse del lado de la OPEP.

Todo esto está teniendo un gran impacto no solo en la geopolítica petrolera de Oriente Medio, sino también en el mundo. La actual guerra de poder de Arabia Saudita contra la influencia iraní en Siria e Irak y el Líbano está siendo severamente debilitada. La guerra de poder saudita que respalda a Egipto contra Turquía en Libia también enfrenta graves problemas de financiación en el futuro. Las consecuencias de la desastrosa guerra petrolera de marzo apenas comienzan.

*consultor y profesor de riesgos estratégicos, es licenciado en política por la Universidad de Princeton

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